¿Qué es un axón?

Un axón es una estructura celular larga y ramificada que es única para las células nerviosas. Al igual que todas las células animales, las células nerviosas, también conocidas como neuronas, están cubiertas con una membrana semipermeable, y es esta membrana la que forma los axones. Estas estructuras son responsables de llevar la información de las células nerviosas a todas las otras células del cuerpo. La interferencia con las señales que viajan a través de los axones se ha identificado como una causa de ciertos trastornos neurológicos degenerativos.

La propia neurona está compuesta de tres estructuras básicas: el cuerpo celular, el axón y numerosas dendritas ramificadas. El cuerpo celular alberga el núcleo y otros organelos. Las dendritas recogen información de otras partes del cuerpo y la llevan a la neurona. El axón lleva impulsos eléctricos de la neurona a todas las otras células del cuerpo. Una funda grasa que cubre la estructura para la totalidad de su longitud sirve para aislar las señales eléctricas de la interferencia. Conocida como la vaina de mielina, esta cubierta protectora está compuesta principalmente de células grasas, y es responsable del color blanquecino característico del tejido neural.

Las muchas ramas de la estructura permiten a la neurona enervar múltiples células con una sola señal. Cada rama es capaz de producir miles de estructuras especializadas, conocidas como terminales sinápticas. Estos interactúan con otras células a través de señales eléctricas, o por la liberación de mensajeros químicos conocidos como neurotransmisores. Cada terminal sináptico hace contacto con una célula diana, que puede ser una célula nerviosa o una célula funcional, tal como una fibra muscular o un glóbulo blanco. El punto de contacto entre un axón y una célula diana se conoce como sinapsis.

Las neuronas envían información a lo largo de los axones en forma de impulsos eléctricos. El punto en el que la base de la estructura se origina en el cuerpo celular se conoce como la colina del axón. Es en esta región que se generan señales eléctricas. Llamado el potencial de acción, estos impulsos eléctricos transmiten información variando la longitud y frecuencia de las señales en una especie de código Morse neurológico.

La neurona es capaz de crear la tensión necesaria para el potencial de acción controlando la concentración de diversos iones, tanto dentro como fuera de la célula. Al canalizar iones positivos a lo largo de la longitud del axón, la neurona es capaz de generar breves señales eléctricas para activar la célula o las células enervadas en el extremo receptor del mensaje.

La vaina de mielina es un componente crítico de este proceso. Al aislar los axones de la interferencia, las vainas de mielina aseguran que las neuronas son capaces de transmitir información de forma rápida y precisa. La degeneración de la vaina de mielina se asocia con la comunicación neuronal interrumpida a menudo observada en pacientes diagnosticados con esclerosis múltiple. De forma similar, se cree que la enfermedad de Alzheimer está relacionada con la destrucción del tejido mielínico en ciertas partes del cerebro.